Darwin

2.1.2. DARWIN EN PARAMILLOS DE USPALLATA Y EL PRIMER BOSQUE
FÓSIL DE AMÉRICA DEL SUR

En marzo de 1835, el H.M.S Beagle, comandado por el Capitán Robert Fitz-
Roy, recaló en el puerto de Valparaíso. Inmediatamente, Charles Robert Darwin, que viajaba como investigador y naturalista, decidió atravesar la Cordillera de los Andes. Las observaciones y estudios realizados por Darwin durante sus dos travesías hacia las pampas argentinas -una por el Paso del Portillo de Piuquenes, al sur, y la otra por el llamado Paso de la Cumbre o de Uspallata, al norte-, se consideran aportes pioneros en el conocimiento geológico de nuestro país, como así también los realizados sobre la geología mendocina.

Darwin describió que la Cordillera comprendía una doble cadena, separada por una extensa planicie a gran altura -se refería al Valle de Uspallata-. Así, el entendimiento geológico de los Andes Centrales comenzó con las exploraciones de Charles Darwin, en 1835.

Darwin en Paramillos de Uspallata

Darwin describió el perfil de la Sierra de Uspallata y, con su agudo poder de
observación, describió una secuencia sedimentaria con más de 52 troncos petrificados en posición de vida. Los describió en detalle, al igual que los sedimentos circundantes, caracterizados por su alto contenido volcánico. Como era su característica, intentó interpretar los procesos que habrían causado ese escenario geológico, y concluyó que los árboles habían quedado sepultados como resultado de fenómenos sucedidos en las costas del Atlántico, durante el período Terciario.

En el área de Paramillos hizo las siguientes anotaciones en su Diario:
En una escarpa de areniscas verdosas compactas encontré árboles
petrificados en una posición vertical…” y se extiende en su explicación de la historia del lugar:
“Estos fueron árboles petrificados, once silicificados y 30 a 40 convertidos en carbonatos calcáreos blancos gruesamente cristalizados. Fueron abruptamente cortados, la parte de arriba de los troncos se proyecta a pocos pies sobre el suelo. Los troncos midieron de 3 a 5 pies de circunferencia. Estaban erguidos a poca distancia unos de otros pero en conjunto formaron un grupo. El Dr. Robert Brown amablemente examinó la
madera: el dice que pertenecen a una tribu de pinos, compartiendo el carácter de la familia de las Araucarias, pero con algunos curiosos puntos de afinidad con las coníferas… Se requiere un poco de practica geológica para interpretar la maravillosa historia que esta escena una vez encerró; aunque confieso que estuve primero tan asombrado que pude escasamente creer la más clara evidencia. Ví el lugar donde un grupo de finos árboles una vez ondularon sus ramas sobre las costas del Atlántico, cuando el océano (ahora retirado 700 millas) vino al pie de los Andes….”.

El denominado “Bosque de Darwin” se halla en sedimentos de aproximadamente 230 millones de años de antigüedad -del Período Triásico- y se compone de grandes coníferas (Araucarioxylon protoaraucana) y otras gimnospermas (Cuneumxylon spallettii) en posición de vida. Hoy se interpreta que estos árboles vivieron en extensas planicies fluviales, por las que discurrían ríos sinuosos y crecían gran variedad de helechos y artrófitas (similares a la actual “cola de caballo” o Equisetum), en un clima subtropical y en un entorno de gran actividad volcánica. Así, los aportes de Darwin, escritos entre 1838 y 1845, y publicados en 1846, constituyen el primer trabajo geológico, en sentido estricto, de la provincia de Mendoza.

Paramillos fue, hasta el año 1967, el paso obligado entre Mendoza y Santiago de Chile. Hasta no hace mucho tiempo, aún era posible encontrar algunos troncos fósiles in situ. Lamentablemente, todos los árboles fósiles descriptos por Darwin fueron extraídos y trasladados a museos de varias partes del mundo; o tal vez forman parte de colecciones privadas. Sin embargo, Agua de la Zorra, en “Paramillos de Uspallata”, es actualmente un lugar histórico, de interés científico internacional.

P A R A M I L L O S  d e  U S P A L L A T A  ( MENÉNDEZ – ROMANI – ZAVATTIERI) (c) 2010

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